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>>冰川覆盖北方大陆的许多地区

>>剑齿虎在北美大陆漫游

>>人类发展

更新世墓群

我们所说的冰期并不是一个单一事件,而是一系列被暖期分开的冰期。在温暖时期,世界的气候比今天还要温暖。在寒冷时期,冰盖覆盖了北美大陆、欧洲北部和南美大陆西部的广大地区。

猛犸象和乳齿象生活在世界各地,披毛犀在欧洲吃草。在南美大陆,6米长的大地懒爬到高高的树上觅食。巨型河狸和狼遍布北美大陆。

位于现今洛杉矶的拉希雷阿沥青坑,1.4万年至4000年前曾是一些充满液体历青的池塘。包括猛玛象,骆驼、狮子和短面熊在内的数以千计的动物被陷并死于其中。

大象的近亲

一些适应于寒冷气候的动物,整个冰期都生活在亚洲和欧洲。其中包括猛犸象(左图)和乳齿象(下图),它们都属于在陆地上生活过的最大的哺乳动物。800万年前,乳齿象生活在北美大陆的森林里。猛犸象最早于500万年前在非洲出现,然后扩散到北方大陆。最后的猛犸象3700年前才绝灭。即使在寒冷的极地,猛犸象长长的毛发和厚重的绒毛也能保持体温。它们的獠牙向上、向后弯曲。它们可长到接近3米高。迄今发现的最大的猛犸象肩高4.2米。

澳洲的巨型动物

更新世时期,澳大利亚是像今天的袋鼠、考拉和袋熊一样奇特动物的家园。但有些远比它们大。现代袋鼠的祖先——原袋鼠——可长到3米。其他植食性动物包括2.4米长的袋貘,它可能有一个长鼻子。巨袋鼠是所有植食性有袋类中最大的,有犀牛那么大。它用大爪子从地上挖出灌木来吃。植食性动物是一种像狮子一样的有袋类捕食者——袋狮——的猎物。

西伯利亚冰层中发现的猛犸象保存得非常之好。如果将它们的遗体融化,你可以用骨头做汤并啃肉。许多干尸上仍保存着厚厚的毛发。

人类的兴起

在更新世之初,一种新的残忍的捕食动物——人类——开始登场了。史前人类既不大也跑不快,但他们用智能和精心制作的武器,这样一个危险的组合来对付当时的大型植食性动物。

已知最早的人类祖先出现在400多万年前的上新世。早期似人灵长类最著名和最完整的化石是350万岁的“露西’。露西足一个成熟女性的骨架,只有现代6岁女孩那么大。她属于南方古猿的一个种。人类学家认为,南方古猿发展成现代的人类。

露西时代之后,南方古猿呈现出不同类型。一种健壮结实,身高超过1.7米。另一种体型像今天的人,但仅有黑猩猩那么高。

真正的人类最早出现在不到200万年前。能人(意为“手巧的人”)也发现于非洲,身高不到1.5米,颌骨厚重,眉脊发达。能人制造工具,如用石片制造切割器。

大约150万年前,出现了另外几种早期人类。直立人是游猎者,又可以制造工具,还能使用火。他们从非洲扩散到欧洲和亚洲各地。

大约20万年前,尼安德特人出现了。它们个子矮小,但很有力量,头和脑比我们的还大。他们与现代人(智人)共同生活了将近7万年,然后于大约3万年前神秘地消失了。

像我们一样的智人最早于大约10万年前甚至更早的时候出现在非洲。在很长的一段时间内,他们像尼安德特人一样制造石器。3.5万年前,人类文化开始发生变化。在欧洲,现代人的一支被称为克罗马农人,他们开始制作新式的衣服,工具和武器。他们成为更有效的捕猎者。与以前的人类不同,他们在洞穴内画动物,在骨头上雕刻动物装饰。其他地区的现代人也开始做类似的事情。到更新世结束时,人类已经发展了语言,并扩散到世界各地,甚至开始从事农业。

1940年,四个男孩在法国南部寻找他们的狗。搜寻过程中,他们偶然发现了当时最大的洞穴岩画系列。这些色彩艳丽的岩画位于拉斯科。画中所画的是克罗马农人猎获的动物。

是武器还是病菌造成了更新世绝灭事件

大约1.2万年前,美洲的许多大型动物在短短几百年间被消灭了。科学家认为这是第一个人为的绝灭事件。这时,早期人类捕猎者从亚洲来到北美洲和南美洲。他们可能杀灭了很多动物,这些动物却茫然不知如何应付如此聪明的捕猎者。

但是,最新的理论认为是人类带到美洲的其他东西杀死了这些动物。这就是疾病。在人类猎手的帮助下,新的病菌的扩散可能消灭了冰期美洲大陆的大型哺乳动物。


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本内容大部分摘自唐·莱塞姆所著DINOSAURS TO DODOS:AN ENCYCLOPEDIA OF EXTINCT ANIMALS。王元青 史立群译。

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