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>>马、骆驼和其他食草动物出现
>>类人猿祖先和早期乳齿象在非洲发展
>>大型草食动物在亚洲和北美洲漫游
渐新世、中新世和上新世墓群

许多大型哺乳动物出现于3500万年前。当时地球温度下降,草原替代森林。但是最大的动物却不是最凶残的。当时速度最快、最聪明、最险恶的陆地生灵是一些小的捕猎动物,它们捕食比自身更小的猎物。剑齿虎是最早的杀手,体长小于1.5米。它们的猎物中可能有黄鼠狼、仓鼠和河狸,这些动物都在这时出现。


一只身长1.2米的凶恶的捕食动物祖猎虎在与一只始剑齿虎搏斗。
根据祖猎虎头骨化石恢复,该头骨看起来曾被始剑齿虏的牙齿穿透。

谁是最大的

这一时期所有动物中最大的是一种叫做巨犀的无角犀牛。它是迄今最大的陆生哺乳动物,看起来像一个长颈鹿和犀牛的杂交产物。它身高4.8米,体重达15吨。雷兽也是巨大的。它们开始时是像猪一样大小的哺乳动物,但这时已变成了像王雷兽一样的巨型植食性动物。


两只雷兽为赢得配偶和领地而斗

谁吃这些动物?也许是狗的祖先,它们集群捕食。

与此同时,在仍然与世界其他部分分离的南美大陆上,发展了自己奇特的动物。某些有袋类哺乳动物乍看起来很像狼和熊。其中之一就是体长1.5米像熊一样的南美袋犬。笨重的像马和骆驼一样的动物是它的猎物。如果它能穿透大型犰狳类的鳞甲,它可能也吃那时的大型犰狳类。

长腿猪、巨型骆驼和大量出现的马

2000万年前的中新世,地球快速变化,生活于地球上的动物也快速变化着。此后不久,在上新世,印度板块与亚洲板块相撞,将喜马拉雅山脉和青藏高原抬起。这时,其他山脉也在上升:如南美洲的安第斯山脉和美洲西部的洛矶山脉。但这些形成中的山脉还不是新的动物类群迁徙的障碍。

马、高达3米的骆驼、犀牛和许多现已绝灭的动物类群在北美洲发展,其中包括剑齿虎和岳齿兽。岳齿兽与猪相似,但它拥有长的腿,因而身高可达1.2米以上。爪兽看起来像长有大爪子的马,它们可长到3米长,但跑得却没有马快。像狗一样的哺乳动物进入大海,成为海豹、海狮和海象的祖先。

在非洲,最后的肉齿类捕猎动物包括巨型的像狼一样的巨鬣兽。它重达1吨,可能比此前任何肉食性哺乳动物都大。


河边,石爪兽在吃树叶,河马一样的远角犀在觅食。体不足90厘米、身材矮小以腐肉为食的嗜骨犬在吃像鹿一样的骆驼——奇角鹿的死尸


到处是马

最早的像马的动物出现在将近5000万年前,有时被称做始马。但这种动物真正的名称是始祖马(下图)。它仅有60厘米长,直到3500万年前还生活在许多大陆上。此后,这一支系在除北美之外的其他地方都消失了。在北美,始马进化为更轻巧、体长1.2米的中马。

但2000万年前气候变干、草原扩展时,现代马、斑马和驴的已绝灭的祖先在北美进化,并再一次分布到世界各地。像其他动物类群一样,马类产生了许多不同的类型。其中一些完全绝灭了,其他类群随着时间的推移发展成我们称之为现代马的现生动物。

虽然许多马类发展事件发生在北美洲,但1.1万前,马类从这个大陆上消失了。它们谜一样地终结,或许由某种流行病所引起。400年前,马才被欧洲人带回北美大陆。

历史上的马

马类沿着许多支系发展至今。这里是大家熟悉的一些今天马类的祖先。

中马体形纤细苗条,长仅1.2米,趾头支撑着它的体重。
副马肩高超过1米,比中马大,但体形相似。它的臼齿形状像磨石,比它的祖先更适合咀嚼青草。
草原古马紧随副马之后,大小与副马相似,但有更多的适于研磨的牙齿,面且只吃草。与更早的一些马一样,它具有三个趾头,但只有中间一趾支撑体重。
三趾马体长不足1.5米,看上去很像现代马,但它只有三个趾头。

陆桥连通

上新世时,大约500万年至不到200万年前,大陆、植物和许多动物具有了它们现代的样子。南美大陆与北美大陆又一次连在一起。今天仍然存活的许多动物从一个大陆迁徙到另一个大陆。犰狳、箭猪和负鼠来到北方,马、美洲豹、狗和兔子迁到南方。同时,许多现已绝灭的动物也成功地跨越了这个陆桥。乳齿象迁到南方,而身披鳞甲的雕齿兽类和大地懒来到北方。


一只似剑齿虎攻击一只小猛犸象。这幅面所反映的场景可能真的发生过。在得克萨斯的一个洞穴中,科学家在小猛犸象的化石中间发现了幼年和成年剑齿虎的骨髂。这种剑齿虎有少见的尖锐而短的犬齿,非常适合杀死猛犸象——这种已经绝灭的大象的近亲。这种剑齿虎身体强壮有力,但跑不快。而猛犸象也不能快速奔跑。当几千年前猛犸象绝灭的时侯,似剑齿虎也绝灭了。

从狗到海狮

4000万年前。一类叫做犬形类的肉食性动物分化成4个很不相同的科。它们都具有相同的中耳形态、露在外面的爪子和不如猫那样特化的牙齿。但是,除此之外,每个类群变得很不相同。一类包括狗、狼,另一类包括黄鼠狼、水獭和獾,第三类包括熊和大熊猫,最后一类则是浣熊和其他几种哺乳动物。

此后,2500万年前,最奇怪的变化发生了。一些犬形类动物身体变得柔滑,拥有带蹼的四肢,牙齿也变得适合捕捉鱼类和蛤蜊。它们是鳍脚类、海豹和海象。异海狮是其中最早的之一。它是海狮的近亲,与现在最大的无外耳的海豹——海象相似。

异海狮是海狮家族已知最早的成员之一,但它已经具有了鳍脚类的重要特征:蹼状四肢、灵活的脖子以及适合捕捉鱼类的牙齿。


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本内容大部分摘自唐·莱塞姆所著DINOSAURS TO DODOS:AN ENCYCLOPEDIA OF EXTINCT ANIMALS。王元青 史立群译。

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